Glenn David Brasher

“¿No le conviene a todos los hombres de color?”, James Henry Gooding, un hombre negro libre de 26 años de New Bedford, Massachusetts, preguntó a los lectores de su periódico local en marzo de 1863, “considerar … si no puede ser uno de ellos”. ¿Del glorioso 54? ”New Bedford era una ciudad adinerada con una gran comunidad abolicionista, pero en la que muchos ciudadanos negros trabajaban en la pobreza. Con tales condiciones probablemente en mente, Gooding creía que el servicio militar era la clave para el avance afroamericano. “Hay más dignidad en llevar un mosquete en defensa de la libertad y el derecho”, sostuvo, “de lo que hay en afeitar la cara de un hombre o esperar en la mesa de alguien”.

Un mes antes, Gooding se había alistado en un nuevo regimiento designado como la 54.ª Infantería de Massachusetts, y esperaba inspirar a otros reclutas. “Nuestra gente debe saber que si alguna vez deben alcanzar … cualquier posición en el mundo civilizado”, argumentó, “deben renunciar a la comodidad … y luchar por ello; Se deciden a convertirse en algo más que los cortadores de madera y los cajones de agua “.

El servicio militar fue una nueva oportunidad para los hombres afroamericanos a principios de 1863. Al comienzo de la guerra, muchos negros ofrecieron con entusiasmo sus servicios a la Unión, pero fueron rechazados debido a la suposición racista que prevalecía de que no podían ser buenos soldados, y porque la mayoría de los blancos creían que los negros no eran ciudadanos y, por lo tanto, la nación no era suya para defender. Sin embargo, la vacilante situación militar llevó a muchos norteños blancos a decidir que se había convertido en una necesidad militar para llamar a los negros, y en enero de 1863 la Proclamación de Emancipación de Lincoln alentó específicamente su alistamiento.

El gobernador John Andrew de Massachusetts estaba decidido a que su estado produjera el primer regimiento afroamericano criado en el norte. Como un abolicionista radical, quería probar que los negros lucharían bien por el país, dándoles derecho a la ciudadanía. “Es mi diseño y mi esperanza”, explicó, “para hacer de este un regimiento modelo” y “es mi intención hacer que sea el mejor”.

Sargento William Carney

El gobernador le pidió a la comunidad antiesclavista que proporcionara a los oficiales del regimiento, llevándolo a Robert Gould Shaw, de 25 años, hijo de dos de los abolicionistas más prominentes y ricos de Massachusetts. Francis y Sarah Shaw habían criado a su hijo en un hogar antiesclavista, pero temían que el apuesto y joven hombre no estuviera tan comprometido con el abolicionismo como esperaban. “Porque no hablo y pienso en la esclavitud todo el tiempo”, se quejó a su madre en 1858, “y porque me canso … de no escuchar nada más, dices que no siento contigo”. Pero, dijo , “Hago.”

Robert se alistó cuando comenzó la guerra, y sus conexiones familiares lo ayudaron a obtener una comisión de oficiales (e incluso una reunión de cinco minutos en la Casa Blanca con el presidente Lincoln). Su regimiento luchó contra el general Thomas J. “Stonewall” Jackson en la Campaña del Valle, fue golpeado duramente en Cedar Mountain y se encontraba en la vorágine torbellino del infame campo de maíz de Antietam. El gobernador Andrew creyó que la experiencia de Shaw y las credenciales antiesclavistas lo convirtieron en el hombre perfecto para liderar el 54º.

Entendiendo la importancia del regimiento, Shaw se sintió halagado pero aturdido por la oferta, y él la rechazó. Su madre estaba desconsolada. “Esta decisión me ha causado la decepción más amarga que jamás haya experimentado”, le dijo al gobernador. Sin embargo, Shaw lo reconsideró, sintiendo profundamente que “mamá pensará que estoy eludiendo mi deber”. Escribió a su novia, Annie Haggerty, y le confió que su decisión lo hizo “avergonzado de mí mismo, como si yo fuera un cobarde”. aceptó la oferta que podía ver más de ella, porque un coronel “puede obtener un permiso mucho más fácil”. Así cambió de opinión, sintiendo que “lo que tengo que hacer es demostrar que un negro puede ser un buen soldado”. Su madre estaba encantada y sintió que su decisión significaba que ella “no había vivido en vano”.

Con Shaw a bordo, el gobernador Andrew se dirigió a la comunidad abolicionista en busca de fondos y reclutamiento. Algunos líderes negros inicialmente se quejaron porque solo los oficiales blancos liderarían el regimiento, y señalaron que a los negros se les pidió que lucharan por un país que no los reconocía como ciudadanos. En respuesta, los reclutadores enfatizaron que el regimiento probaría que los afroamericanos servirían con seriedad al país, demostrando la injusticia de negar la ciudadanía negra. Los abolicionistas blancos y negros tomaron la causa, incluyendo a Wendell Phillips, George L. Sterns (uno de los “Seis Secretos” que financiaron la redada de John Brown), William Wells Brown y Frederick Douglass. Casi todos los abolicionistas en Boston donaron fondos, y algunos se desplegaron en todo el Norte (e incluso en Canadá) con pasión, dando discursos de reclutamiento. Muchos abolicionistas habían insistido durante mucho tiempo en la igualdad racial y que los negros merecían la ciudadanía. Esta fue la oportunidad para que los hombres afroamericanos lo probaran. Los negros “no deben mantenerse al margen” de la guerra, un reclutador negro exhortó a una reunión de Chicago. “Tenemos un país y debemos luchar por él”.

El mensaje funcionó. Shaw eligió un campo de entrenamiento al sur de Boston en Readville, y durante marzo y abril de 1863 entró un flujo constante de reclutas. La mayoría eran negros libres, pero algunos eran esclavos fugitivos o hijos de fugitivos. Entre los primeros reclutas estuvo Abraham Brown, el hijo de esclavos fugitivos que viven en Canadá; Alex Johnson, hijo de un profesor y abogado abolicionista; William Carney, un esclavo escapado de Virginia; y Lewis y Charles Douglass, dos de los hijos de Frederick Douglass. Debido a que Shaw quería que los hombres estuvieran más en forma físicamente que la mayoría de los otros soldados, ordenó al cirujano del regimiento que se adhiriera a requisitos más estrictos al aceptar reclutas, y muchos hombres fueron rechazados. Sin embargo, en abril, al regimiento solo le faltaban unos 300 hombres para estar con toda su fuerza y, como informó James Gooding, “realmente hace que el corazón de uno vibre con orgullo cuando mira a estos hombres robustos y musculosos”.

Robert Gould Shaw,

Un gran número de curiosos visitantes vinieron a observar a los soldados negros. “Tuvimos a varios oficiales afuera para echar un vistazo a los hombres”, señaló Shaw, y “todos se fueron muy complacidos. Algunos eran muy escépticos al respecto antes, pero dicen, ahora, que no tendrán más dudas de que los negros sean buenos soldados ”. Por lo tanto, incluso antes de abandonar el campamento, el 54 ya estaba logrando uno de sus objetivos más importantes. Gran parte del crédito debe ir a Shaw por insistir en la estricta observancia de la disciplina militar y por imponer duros castigos por infracciones.

Pero los afroamericanos estaban cambiando incluso la mente de Shaw. Sus primeras letras del campamento están salpicadas de caricaturas racistas, refiriéndose con frecuencia a los “nigs”, “Darks” u “darkies”. Sin embargo, a medida que avanzaba el entrenamiento, ese lenguaje desapareció lentamente de sus escritos, ya que quedó impresionado con el “snap” de que marcharon los hombres y el orgullo que mostraron al vestirse de azul Unión. Shaw admitió ante su madre que “la inteligencia de los hombres es una gran sorpresa para mí” y sostuvo que aprendieron “infinitamente más preparados” que los soldados blancos que había ordenado anteriormente. Estaba convencido de que “dejaremos este estado, con un regimiento tan bueno, como cualquiera que haya marchado” e invitó a otros a venir a Readville para ver el 54º por sí mismos. “Los escépticos”, insistió, “solo tienen que venir aquí ahora para convertirse”.

Sin embargo, el mejor activo de la 54ª era que la mayoría de los soldados comprendían el significado más grande de su regimiento y, por lo tanto, estaban apasionadamente comprometidos con su éxito. “El regimiento atrae una atención considerable”, señaló James Gooding el 11 de abril, “si se juzga por la cantidad de visitantes que tenemos”. Los ojos estaban observando y, por lo tanto, “nuestra posición es muy delicada; el paso menos falso, en un momento como el presente, puede contar una historia desoladora “. Los hombres entendieron que la guerra podría resultar en la destrucción de la esclavitud, pero esto hizo que los negros no fueran tan imprescindibles para demostrar su valía para la sociedad. . Si la esclavitud fuera a “morir sin la ayuda de nuestra raza para matarla”, explicó Gooding, “el lenguaje no puede representar la indignidad, el desprecio y tal vez la violencia que se acumulará sobre nosotros”. Además, aquellos que apoyaron la colonización (que aparentemente aún incluido Lincoln) buscaría “expulsarnos de la tierra de nuestro nacimiento” una vez que se terminara la esclavitud. Por lo tanto, era “tiempo de actuar”, insistió Gooding, “por el honor, el deber y la libertad”.

El regimiento estaba en pleno vigor en mayo de 1863 y estaba listo para moverse hacia el sur. Shaw estaba contento con los hombres, pero más importante, estaban orgullosos de sí mismos. “Parece que la mayoría de cada hombre en el regimiento compite entre sí en la excelencia en lo que sea que emprendan”, señaló Gooding.

Los soldados sabían que el gobierno confederado había anunciado que los negros capturados en la batalla serían esclavizados, y que sus oficiales blancos se enfrentarían a la ejecución. Shaw aceleró su compromiso y se casó con Annie a principios de mayo “porque vamos a realizar un trabajo muy peligroso, y siento que hay más posibilidades que nunca de que no regrese”. Los soldados sintieron la carga, también. “No hay un hombre en el regimiento que no aprecie las dificultades, los peligros y tal vez la innoble muerte que lo espera, si es capturado por el enemigo”, explicó Gooding.

Sin embargo, sabía que los hombres cumplirían con su deber. “El 54 será un crédito para el viejo Massachusetts donde sea que vaya”, insistió. “Me siento confiado de que los Voluntarios de color agregarán gloria a su ya brillante nombre”. De hecho, pronto superarían incluso las expectativas más elevadas.


Fuentes:

  • Virginia Matzke Adams, ed., “En el altar de la libertad, Las cartas de la Guerra Civil de un soldado negro desde el frente”. Chicago Tribune, 16 de abril de 1863
  • Ronald S. Coddington, “Caras afroamericanas de la guerra civil”
  • Russell Duncan, editor, “El niño de la fortuna de ojos azules: Las cartas de la Guerra Civil del coronel Robert Gould Shaw: “Donde se encuentran la muerte y la gloria ”
  • Luis F. Emilio, “Un regimiento negro valiente: Historia del Regimiento 54.º de la infantería de voluntarios de Massachusetts, 1863-1865”.

Glenn David Brasher es instructor de historia en la Universidad de Alabama y autor de “La Campaña de la Península y la Necesidad de la Emancipación: los afroamericanos y la lucha por la libertad”.

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