Formado en Aberdeen, Washington, EU, en 1988, el Nirvana que la generación MTV comenzó a admirar es compuesto por Kurt Cobain, Krist Novaselic y David Grohl. Grohl fue algo como nuestro sexto baterista explicaba Cobain, lo recluimos de la banda Dain Bramage de la costa este, habiendo tocado previamente con Scream y grabado con Minor Threat para Dischord Records. El baterista original fue Chad Channing, en un punto J.Mascis de Dinosaur Jr. quien trabajo permanentemente con Dan Peters de MudHoney. Habiendo firmado con Sup Pop Records el trío debuto con el sencillo «Love Buzz/Big Chesse», una canción escrita y grabada por la banda holandesa de los 70, Shocking Blue. El segundo guitarrista Jason Everman, fue agregado anterior a Bleash lo que le costo a la banda un empobrecido álbum. Aunque fue fotografiado en la portada no toco ninguna parte del álbum (se unio a Mindfunk, por medio de Soungarden y Skunk). Nirvana confirmo su habilidad de combinar los fuertes punteos y la melodía y atrajo rápidamente a seguidores. Channing dejo la banda después de una gira europea y Don Peters de Mudhoney paso a tocar temporalmente. Peters debuto en el sencillo «Sliver» en 1990. David Grohl se unió a Nirvana y la recompuesta banda firmo un prestigioso contrato con Geffen Records, en 1990 publicaron el álbum Nevermind el cual los envió a la fama. Fue una notable colección de canciones que trascendieron los limites de la estructura, el formato de la diferencia de versos lentos/rapidos y lo solos influyeron sobresalientemente en la subcultura grunge. En 1992 estuvo en los primeros puestos de EU, con una fuerte competencia como era Michael Jackson y Dire Straits. La canción «Smell Like Teen Spirits» alcanzo el top 10 en EU e Inglaterra. Este mismo año el romance de Cobain y Courtney Love de Hole, se dio a conocer cuando se casaron y Courtney le regalo una hija, Frances Bean. Fue casi obvio, que Cobain se esforzó en su nuevo rol de vocero de una generación. La primera gran historia surgió en un articulo de Vanity Fayre, en el que se afirmaba que Courtney habia consumido heroína durante el embarazo, lo que ocasiono la intervención del estado que no permitía que estuvieran solos con la bebe durante el primer mes. Multitud de entrevistas rumoraron sobre las dificultades de un nuevo álbum y también revelaron sobre el uso de gran variedad de drogas por parte de Cobain para sanarse de una dolencia estomacal. La grabación de In Utero, producida por Steve Albini, no estuvo fuera de dificultades. Circularon rumores sobre confrontaciones entre Albini y Geffen Records, sobre la producción. Cuando el record finalmente fue publicado, el efecto no fue tan inmediato como el de Nevermind, aunque Cobain continuo su inspiración en temas como «Penny Royal Tea», «All Apologies» y el evocativo «Rape Me». Su decenso en la auto-destrucción se acelero en 1994, cuando estuvo en coma en Italia (mas tarde se confirmo que había sido un intento de suicidio), antes de retornar a Seatle donde el 5 de abril de 1994 se disparo a si mismo. El hombre que había afirmado que Nirvana era simplemente una banda punk, había sido finalmente destruido por su éxito. El comportamiento de las multitudes durante el velorio estuvo salpicado en actos públicos por la perdida que incluyeron suicidios similares. El MTV Unplugged in New York ofreció un alivio a los fans de Cobain, expresando en varios covers su dolor en una de las presentaciones mas emotivas de los 90s. Grohl formo la banda Foofighter, con el ex-guitarrista de Germs, Pat Smear. Novoselic formo Sweet 75 en 1997.

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Después de que se completaran las sesiones de grabación, Vig y la banda aguardaron el resultado de las mezclas. No quedaron sin embargo satisfechos con los primeros resultados, por lo que decidieron buscar a alguien para que mejorara las mezclas. Pidieron a Gary Gersh, de Geffen, que les diera una lista de posibles seleccionados. La lista contenía varios nombres familiares, como Scott Litt (conocido por trabajar con R.E.M.) y Ed Stasium (conocido por su trabajo con The Smithereens). Sin embargo, Cobain temía que trabajar con productores conocidos hiciese que el álbum sonara como la música de esas bandas. Decidió escoger al último nombre de la lista, junto al nombre ‘Slayer’: Andy Wallace. (Wallace co-produjo el álbum de Slayer, Seasons in the Abyss).

Wallace llevó al álbum a una altura completamente diferente, añadiendo capas de reverberación y «trucos» de estudio para que no fuera tan «oscuro». Pocos meses después del lanzamiento del álbum, Cobain se quejó en la prensa, alegando que Wallace había hecho el sonido de Nevermind demasiado «ligero», olvidando que la banda había escogido a Wallace y que había participado en el proceso de grabación y mezcla. Aunque la banda estuviera decepcionada con el sonido del álbum, Wallace había hecho «desaparecer» con éxito sus raíces indie y creado un rock «amigable» a listas y radio que otros intentarían imitar durante la siguiente década.

Inicialmente, la expectativa de ventas para Nevermind no superaba las 500,000 copias. Sin embargo, el álbum recibió certificación de triple platino en los Estados Unidos en menos de seis meses. «Smells Like Teen Spirit» recibió alta rotación en MTV y llegó al lugar número 6 en el Top 100 de la revista Billboard, inspirando a un puñado de imitadores y llevando al sonido grunge y alternativo a los listados. La popularidad del rock alternativo, así como el fin de la era del hair metal, son atribuidos a Nevermind. El 11 de enero de 1992, con 12 millones de copias vendidas, el álbum alcanzó la cima del listado de álbumes de Billboard, quitando del primer lugar a Dangerous de Michael Jackson, un hecho considerado símbolo de la subida de la música alternativa sobre el pop. Además, la llegada de Nevermind ayudó a la entrada a las listas de varios álbumes de grunge como «Ten» de Pearl Jam y «Badmotorfinger» de Soundgarden. Alegando cansancio (en buena parte por algunos problemas de voz que Cobain sufrió), y después de un corto tour junto a Pearl Jam y Red Hot Chili Peppers por la costa este estadounidense, y de uno por Australia y Japón, la banda decidió no embarcarse en una gira en la primavera de 1992 por Estados Unidos para promocionar Nevermind (pese a hacer presentaciones promocionales en el popular programa Saturday Night Live y en MTV), optando por hacer varias presentaciones posteriormente ese mismo año.

En febrero del 92, al finalizar el tour por el Pacífico, Cobain se casó con Courtney Love en Hawaii. En agosto, Love dio a luz a una hija, Frances Bean. Días después del nacimiento, Nirvana tocó uno de sus conciertos más conocidos, como uno de los actos centrales del Festival de Reading en Inglaterra. Cobain entró al escenario en una silla de ruedas y con una peluca, parodiando los rumores sobre su estado mental, luego se paró y se unió a Novoselic y Grohl, tocando uno de los conciertos más variados de la banda, añadiendo a la lista canciones que aún no habían sido lanzadas y versiones de ‘The Money Will Roll Right In’ de Fang, ‘D-7’ de The Wipers, Novoselic cantó a manera de introducción de Smells Like Teen Spirit, «More than a Feeling» de Boston (que se asemeja al riff de ‘Teen Spirit’) y también tocaron una versión estilo Jimi Hendrix de The Star-Spangled Banner. En medio del concierto, Cobain relató al público sobre el reciente nacimiento de su hija, y logró que la gente gritara «¡Te amamos, Courtney!» al unísono. Grohl confesó en el 2005 en el programa radial Loveline que la banda creía que el concierto sería un completo desastre, dado todo lo que había pasado en los meses anteriores y que no habían ensayado desde junio. Sin embargo, la presentación terminó siendo una de las más memorables de sus carreras.

No poco más de un par de semanas más tarde, Nirvana hizo otra presentación memorable en los MTV Video Music Awards de 1992. Cobain creyó que con el éxito, la cadena musical le permitiría tocar su nueva canción, «Rape Me». Los ejecutivos de MTV, que preferían el éxito «Smells Like Teen Spirit», estaban aterrorizados, pensando que era una canción en contra de ellos (debido a que «Rape» no sólo significa «violar» en inglés, también significa «esclavizar»), y dejaron que la banda tocara su sencillo «Lithium». Al comienzo de la presentación, Cobain tocó y cantó las primeras notas de «Rape Me», lo cual le dio un buen susto a MTV, que terminó cuando la banda comenzó a tocar «Lithium». Cuando entraban a la parte final de la canción, Novoselic estaba frustrado porque el amplificador de su bajo dejó de funcionar y para dar un «aire dramático» lo lanzó al aire. Para su infortunio, el bajo cayó en su frente y lo dejó dolorido. Cuando terminó la canción y mientras Cobain estaba haciendo la «clásica» destrucción de los intrumentos que se hacía al final de casi cada presentación, Grohl se acercó al micrófono y empezó a gritar «¡Hi, Axl!», refiriéndose al vocalista de Guns N’ Roses, Axl Rose, con el cual la banda y Courtney habían tenido un altercado previo a la presentación de la banda.

En diciembre de ese mismo año lanzan Incesticide, una colección de lados b y rarezas. Varias de las sesiones radiales de la banda en la BBC y material temprano no lanzado empezó a circular por medio de los círculos ilegales de venta de música, entonces el álbum sirvió para frenar a los involucrados en el negocio, que incluía a seguidores que grababan conciertos sin autorización. El álbum contuvo canciones favoritas de seguidores como «Sliver», «Dive», «Been a Son» y «Aneurysm», así como algunas versiones de canciones de The Vaselines, una banda que resultó popular como resultado de las versiones que hizo Nirvana.

– Trabajo experiemental: In Utero –

Para In Utero, la banda escogió trabajar con el productor Steve Albini, conocido por su trabajo en Surfer Rosa de Pixies. Las sesiones con Albini fueron productivas y notablemente rápidas: la versión inicial del álbum fue grabada y mezclada en 2 semanas, lejos de los meses de la grabación y mezcla de Nevermind. La grabación se hizo en los estudios «Pachyderm», en Minnesota.

Usar a Albini como productor fue una jugada deliberada de parte de Nirvana para darle al álbum un sonido menos «artificial», como si la banda hubiera querido alienar o distanciarse de su nueva audiencia que le prestó poca o nula atención a las bandas alternativas, oscuras, o experimentales que Nirvana intentó apoyar (como es el caso de The Jesus Lizard). Por ejemplo, una de las canciones del álbum, llamada irónicamente «Radio Friendly Unit Shifter», mostraba prolongados periodos de ruido de feedback o «retroalimentación». (En la industria musical, un álbum «amigable a la radio» («radio friendly») es descrito como un álbum «ideal»: capaz de alta rotación radial y de vender varias copias, o «unidades»). Sin embargo, Cobain insistió que el sonido de Albini era simplemente el que Nirvana quería, una grabación «natural», sin muchas capas de «trucos» de estudio.

Después de su lanzamiento, los seguidores pensaron que la banda quería esta «distorsionada obra maestra». Sin embargo, en realidad, la banda no estaba contenta con algunos aspectos de las mezclas de Albini. Específicamente, pensaron que los niveles del bajo eran muy graves, y Cobain sintió que «Heart-Shaped Box» y «All Apologies» no sonaban «perfectas». El productor por largo tiempo de R.E.M., Scott Litt, fue llamado para ayudar a mezclar estas dos canciones, con Cobain adicionando instrumentación y vocales. Litt también mezcló «Pennyroyal Tea», pero la versión de Albini fue usada en el álbum. (DGC planeó posteriormente lanzar la mezcla de Litt como un sencillo)
Con In Utero, la banda también enfrentó la censura. Grandes cadenas de almacenes como Kmart y Wal-Mart se negaron a tener el álbum en sus estantes, alegando que títulos de canciones como «Rape Me» y el collage de fetos plásticos en la contraportada del álbum eran muy «controvertidos» para cadenas «orientadas a la familia». Entonces la banda aceptó cambiar el arte del álbum, lanzando una versión «limpia», que también cambiaba el nombre de «Rape Me» por «Waif Me». Sin embargo, con la excepción de la mezcla de Litt de «Pennyroyal Tea», la música incluida era idéntica al lanzamiento común. Cuando le preguntaron sobre la versión editada, Cobain dijo que muchos residentes de pequeños pueblos (en especial en el centro de los Estados Unidos) no tenían tiendas locales de música, y tenían que comprar sus álbumes en grandes cadenes de almacenes como Kmart.

Aunque «Heart-Shaped Box» tuvo buena recepción por parte de las emisoras alternativas y mainstream, en In Utero debutó en el número 1 en la lista de álbumes de Billboard, el álbum no gozó del mismo éxito de Nevermind. Cuando la banda se embarcó en la gira estadounidense de In Utero, la primera desde el éxito de «Smells Like Teen Spirit», regularmente tocó en auditorios a medio llenar, principalmente por la falta de gira para la promoción de Nevermind y por el nuevo y «retador» lanzamiento. (Para la gira promocional de In Utero, la banda añadió a Pat Smear de la banda de punk rock The Germs como el segundo guitarrista.)

En noviembre de 1993, la banda decide detenerse en la gira y graba una aparición en MTV Unplugged. Las sesiones revelan la profundidad de las composiciones de Cobain, que frecuentemente estaban «enterradas» bajo el «agresivo» sonido de la banda. La selección de canciones también demostró el gran interés musical de Cobain por su selección de canciones originales de David Bowie, The Vaselines, Meat Puppets (que acompañó en las tres canciones de ellos que la banda versionó), y del cantante de folk estadounidense Leadbelly. Éste se convirtió en uno de los momentos más importantes de la banda, que sería amplificada por la tragedia que se avecinaba.

– La Muerte de Cobain –

A comienzos de 1994, la banda se embarcó en un tour Europeo. Aunque el tour comenzó bien, las presentaciones gradualmente declinaron, con la imagen de un Cobain aburrido y distraído durante los conciertos, particularmente durante el paso por Italia. Después de la presentación en Terminal Eins en Munich, Alemania, el 1 de marzo, Cobain fue diagnosticado con bronquitis y laringitis severa.

La presentación de la noche siguiente fue cancelada. En la mañana del 4 de marzo, en Roma, Cobain fue encontrado inconsciente por Courtney Love y fue llevado a un hospital. Un médico declaró en una rueda de prensa que el cantante reaccionó a una combinación de Rohypnol y alcohol. El resto del tour fue cancelado, incluyendo una visita planeada (después de 2 años sin ir) al Reino Unido.

En las semanas posteriores, la adicción a la heroína de Cobain reapareció. Una intervención fue organizada y Cobain fue convencido de entrar en rehabilitación. Después de menos de una semana en rehabilitación, Cobain escaló uno de los muros del centro de rehabilitación y voló hacia Seattle.

Una semana más tarde, el viernes 8 de abril de 1994, el cuerpo sin vida de Cobain fue descubierto por un electricista en su casa de Seattle.

– Después de la Muerte de Cobain –

Varios álbumes han sido lanzados desde la muerte de Cobain. El primero salió en noviembre de 1994 con la presentación grabada un año atrás en MTV Unplugged, bajo el título de MTV Unplugged in New York. Este álbum contuvo las apariciones de los miembros de Meat Puppets, así como las versiones de canciones de Leadbelly, The Vaselines y David Bowie.

Dos semanas después del lanzamiento de Unplugged in New York, una compilación de video llamada Live! Tonight! Sold Out!!, fue lanzado. Cobain había compilado una parte significativa del video, que documentaba buena parte del tour promocional de Nevermind. Material «memorable» del video incluía un infame incidente con un guardia de seguridad en un club de Texas en Octubre de 1991, así como la versión de «Aneurysm» hecha en vestidos en el festival Hollywood Rock en Río de Janeiro, Brasil en Enero de 1993.

La intención original era la de lanzar Unplugged in New York como disco doble, junto a un disco de material eléctrico en vivo para balancear el contenido acústico. Sin embargo, los dos miembros restantes de la banda, estaban emocionalmente afectados para compilar el álbum eléctrico, al pasar tan poco tiempo desde la muerte de Cobain. El álbum, una compilación de grabaciones de conciertos de Nirvana, finalmente fue lanzado en Octubre de 1996, titulado From the Muddy Banks of the Wishkah.

En agosto de 1997, el sitio web de noticias musicales Wall of Sound reportó que Grohl y Novoselic estaban organizando un box set de rarezas de Nirvana. Cuatro años más tarde, el sello discográfico de la banda anunció que el box set estaba completo y sería lanzado en septiembre para conmemorar el décimo aniversario del lanzamiento de Nevermind. Sin embargo, poco antes de la fecha de lanzamiento, Courtney Love detuvo el lanzamiento y demandó a Grohl y a Novoselic, alegando que «estaban secuestrando el legado de Nirvana para sus intereses personales». Lo que siguió fue una larga batalla legal sobre quién era el dueño de la música de Nirvana que duró más de un año.

Buena parte de la batalla legal se centró en una canción no lanzada, «You Know You’re Right», la grabación final de estudio de la banda. Grohl y Novoselic querían incluirla en el box set, intentando lanzar todas las rarezas de una vez. Love, sin embargo, alegó que la canción era más importante que una «rareza», y que debía ser incluida en una compilación de «grandes éxitos». Después de más de un año de enfrentamientos públicos y legales, las partes firmaron un acuerdo, acordando el lanzamiento inmediato del álbum de «grandes éxitos», incluyendo esta canción, bajo el título de Nirvana. A cambio, Love estuvo de acuerdo en donar demos en casete grabados por Cobain para el uso en el box set.

Los seguidores de la banda tuvieron el primer contacto con «You Know You’re Right» a comienzos de 1995 cuando Love tocó una versión de la canción con su banda Hole en MTV Unplugged bajo el título de «You’ve Got No Right». Una versión temprana de la canción tocada por Nirvana en su concierto el 23 de octubre de 1993 en el Aragon Ballroom de Chicago salió a la luz pública en los círculos de compra y venta de casetes de Nirvana unos pocos meses después. En los años posteriores, los rumores de la existencia de una versión de estudio de la canción empezaron a circular y creció hasta alcanzar proporciones casi «míticas». Para los seguidores, la primera confirmación real de la existencia de esta versión apareció noviembre de 2001 cuando Access Hollywood difundió un clip de diez segundos como parte de una entrevista con Love. En mayo de 2002, varios clips de mayor duración aparecieron en la Internet por medio de una fuente desconocida, que anunció que planearía lanzar la canción completa. Sin embargo, la fuente declinó sus intenciones, temiendo acciones legales. Cuando la batalla legal estaba a punto de ser finalizada en septiembre de 2002, la canción completa apareció por este medio, días antes del anuncio del lanzamiento de Nirvana. Inclusive si la versión de estudio era un «borrador» con letras sin terminar, a los seguidores e inclusive a los no seguidores de la banda les gustó la canción, convirtiéndola en una de las canciones más rotadas en la radio alternativa entre 2002 y 2003.

Nirvana fue lanzado el 29 de octubre de 2002. Junto a «You Know You\’re Right», el álbum contuvo éxitos de sus tres álbumes de estudio, así como mezclas y grabaciones de canciones familiares.

Después de su lanzamiento, varios seguidores de largo tiempo se quejaron sobre la selección de canciones, justificando que la versión alterna de «Been a Son» (del EP Blew) no era la versión preferida de la banda, y que faltaban canciones como «Sappy» (originalmente lanzada en la compilación No Alternative como «Verse Chorus Verse»), que había recibido significante rotación en los Estados Unidos después de la muerte de Cobain. Los seguidores fuera de los Estados Unidos cuestionaron la inclusión de la versión Unplugged de «All Apologies» (en vez de lanzar la versión del sencillo, incluida en In Utero) y la versión de Bleach de «About a Girl» (cuando la versión Unplugged fue un sencillo muy popular en 1994). También, con un tiempo de duración de menos de cincuenta minutos, había ciertamente suficiente espacio para incluir otros éxitos, como «Love Buzz», «Drain You», «Aneurysm», y «Where Did You Sleep Last Night?» (que sería posteriormente incluida en algunos lanzamientos no estadounidenses del álbum).

En noviembre de 2004 finalmente se lanzó el box set, titulado With the Lights Out. Éste contenía una vasta compilación de demos de Cobain, grabaciones de ensayos y rarezas, y canciones en vivo grabadas durante toda la historia de la banda. Seguidores de largo tiempo de la banda tuvieron la oportunidad de escuchar las grabaciones de demos jamás terminados como «Old Age» y «Verse Chorus Verse» (una canción diferente a «Sappy»), grabados en las sesiones de Nevermind. Otra canción notable en el box set fue un demo acústico de una canción llamada «Do Re Mi», grabada por Cobain en su habitación. La canción demostró que inclusive en sus dramáticos días finales, Kurt todavía tenía ese «don» para la melodía que había demostrado años atrás en canciones como «About a Girl».

Una compilación de «lo mejor del box set» titulada Sliver: The Best of the Box fue lanzada en otoño de 2005. El CD compiló diecinueve canciones del box set junto a tres canciones no lanzadas, incluyendo una versión de la canción «Spank Thru» del demo de 1985 Fecal Matter. De acuerdo a Rolling Stone, Frances Bean Cobain coloboró en la selección del título y de la portada. El año siguiente vio el lanzamiento de la edición en DVD de Live! Tonight! Sold Out!! con mejoras en la calidad de imagen y material inédito nunca antes visto.

En una entrevista en el 2002 con Jim DeRogatis, Courtney Love describió los innumerables casetes de ensayos, demos y grabaciones en la habitación que habían quedado después de la muerte de Cobain. Por ejemplo, una versión de cuatro pistas de «Do Re Mi» fue aparentemente grabada con Kurt en batería, Pat Smear en la guitarra, y Eric Erlandson en el bajo, una semana antes de su muerte.